“元谋人”的发现引起了考古学界的广泛重视。中国科学院用古地磁法测定出化石出土的地层大约有170万±10万年的历史,但这个结论没有得到中外专家的广泛认可,学术界存在着很多不同的观点。

有人认为,地球的南、北两极在不断地偏移,甚至可能出现过南北极倒转的状况,古地磁法不能产生准确的数值年份,只能产生相对年代,这样确定的年代会出现很大的偏差;甚至还有人宣称,“元谋人”顶多有70万年。而中国科学院古人类研究所的黄慰文研究员在云南的发现,则为170万年说提供了最新的有力证据。

2005年5月,黄慰文从北京到云南,本是受邀去查看富源县遗址的,路过“元谋人”遗址时,他突然想起长期以来的心愿于是就生起了顺道看看的想法。路上,他对陪同的云南省考古

所副研究员吉学平开玩笑说:“说不定,这次我们会有大发现呢!”谁也没想到,这一次竟然真的有了令人惊喜的新发现。

其实,黄慰文考察“元谋人”的想法由来已久。早在1986年,国际专家就曾联合考察了旧石器时代大量存在的网纹红土层,经过同位素年代测定,专家们一致认定,这是80万年前形成的特有土层。关于红土层的论证,让黄慰文想起了“元谋人”化石的出土层,于是,他总想找机会再作一次实地考察。

到了遗址,他们仔细考察了这里的红土层,经过反复验证,认定这里果然是网纹红土。这种表面带有蜿蜒纹路的红色土层,是在80多万年前的湿热气候刺激下,岩石产生了化学反应,又被风化而形成的,这在长江以南地区的早期地层中经常出现。

而“元谋人”牙齿化石的出土层面就压在网纹红土层下面。网纹红土的酸性很强,一般不会留下动物化石,这就排除了化石从上层掉落到下层的可能。

所以,最大的可能是,“元谋人”生活在早于红土层的年代,也就是生活在距今80万年以前的时代。虽然“元谋人”具体生活年代仍在争论中,但越来越多的证据都表明,“元谋人”是我们当之无愧的古老祖先!